Studiereis Chicago en Detroit

Chicago en Detroit, april 2011

Chicago en Detroit zijn twee Amerikaanse steden die een interessante stedenbouwkundige geschiedenis kennen. Chicago staat van oudsher bekend als de bakermat van de skyscraper en is met het Chicago-plan één van de voorlopers van urban planning. Detroit is als stad gegroeid op de grondvesten van de auto- industrie. Een interessante reis dus, zeker als je MCD’er bent!

Onze studiereis starten we in Chicago, waar we na een voorspoedige reis onze intrek nemen in ons hotel aan de Millennium Mile; dé (shopping) straat van Chicago. Het excursieprogramma staat de komende dagen vooral in het teken van ‘urban planning’ en architectuur. We leren dat Chicago de laatste twee eeuwen langzaamaan is gegroeid naar een miljoenenstad, dankzij haar uitstekende sleutelpositie tussen west en oost en economische voorspoed. De brand die er in 1871 woedde bracht veel ellende, maar creëerde ook ruimte voor innovatieve bouwtechnieken (de lift, wolkenkrabbers!) en moderne architectuur van bijvoorbeeld Frank Lloyd Wright. Een bezoek aan het Rubie House van deze architect ontbreekt dus ook niet! Ook vandaag de dag houdt Chicago haar naam als architectuurstad hoog. We wandelen en fietsen ook door het Millennium Park: een groot park in de stad dat volop gebruikt wordt door toeristen en inwoners. Er staan prachtige gebouwen, waaronder het muziekcentrum van Frank Gehry en kunstwerken zoals de bekende glanzende ‘bean’ van AnishKapoor. Voor ons als Nederlanders is het bijzonder te horen dat dit park door vooral private partijen gefinancierd is: deze bedrijven realiseerden zich dat ook het bedrijfsleven er baat bij heeft als de stad een aangenaam leefklimaat kent. We brengen tenslotte ook nog een bezoek aan het kantoor van AT Kearny. Dit bedrijf stelt elk jaar de Global City Index samen. In een boeiende discussie wisselen we ideeën uit over onder andere de criteria die belangrijk zijn voor een succesvolle stad.

Na drie dagen in Chicago, is het tijd voor onze ‘roadtrip’ naar Detroit. In gehuurde auto’s van Amerikaans formaat rijden we naar Detroit. Al bij binnenkomst in de stad valt op dat het hier een heel ander beeld geeft dan het dynamische Chicago: de straten zijn stiller, er is minder verkeer en veel leegstand. Detroit is vooral bekend vanwege de auto-industrie, maar ook techno en Motown muziek vinden hier hun oorsprong. De productie van auto’s liet al enkele decennia een dalende vraag zien, maar door de kredietcrisis en de plotseling sterk stijgende olieprijzen ging het vanaf 2007 heel hard neerwaarts. Vandaag de dag heeft Detroit nog slechts 700.000 inwoners, waarvan meer dan de helft analfabeet is. We rijden een ochtend door de suburbs van Detroit en zijn onder de indruk van wat we zien: verlaten wijken waar niemand meer woont, vervallen schoolgebouwen en leegstaande kantoren. In zo’n omgeving zijn er nog maar weinig mensen die lichtpunten en perspectief zien, Gary Wozniak is er daar één van. Hij leidt met zijn collega’s de SHAR Foundation: een organisatie die met maatschappelijke initiatieven en door gebiedsontwikkeling de stad weer op de been wil helpen. Hij leidt ons vol enthousiasme langs leegstaande gebouwen waar nieuwe bedrijfjes in gehuisvest worden, en vertelt over scholingsprojecten in de wijken en ‘urbanfarming’. Heel inspirerend om te zien en te beluisteren. We sluiten ons bezoek op de laatste dag in Detroit af met een bezoek aan de Ford-factory.

Op de terugvlucht naar Amsterdam is het heel rustig en dat is een goed teken: We hebben véél gezien en ondanks de relatief korte tijd beide steden echt beleefd. Gezamenlijke etentjes, gezelligheid en de perfecte begeleiding door Alex en Francien (beiden MCD’ers van Inbo) maakten deze studiereis compleet! We kijken uit naar de volgende bestemming…